O recuncho de Suso

¿Cuánto dura un segundo?

, Jueves 30 de Diciembre de 2004, 1:26

A raíz de la noticia (un tanto sensacionalista, parece) aparecida hoy sobre la reducción del período de rotación de la Tierra en tres microsegundos, se me ha ocurrido preguntarme qué pasa en estos casos con las magnitudes de tiempo, pues en su origen están basadas precisamente en la rotación de la Tierra (una hora es 1/24 de día, un segundo es 1/86400, etc…)

Evidentemente, a estas alturas nos regimos por un sistema de medida mucho más exacto, basado en relojes atómicos. Para ser exactos, un segundo es, desde 1967, “la duración de 9 192 631 770 períodos de la radiación asociada a la transición hiperfina del estado base del átomo de cesio 133″. Con esta exactitud ya no tenemos que preocuparnos por los vaivenes del período de rotación de la tierra, que se deben a muchos motivos, incluso por el aumento de CO2 en la atmósfera.

Pero, ¿y qué pasa si estos vaivenes se convierten en un desajuste prolongado? Imaginemos el caso extremo de que el período de rotación se reduce en un minuto… Los días durarían 23:59 horas según los relojes atómicos (según la hora UTC, para ser más formales), pero usando la definición tradicional de segundo, seguirían durando 24 horas (según la hora GMT o UT). ¿Cómo se arreglaría este desajuste?

Por supuesto un minuto es una burrada, pero sumando microsegundo a microsegundo, se producen desfases significativos entre UTC y GMT. ¿Y cómo se arreglan? Pues de la forma más sencilla: poniendo o quitando segundos (leap seconds) a la UTC cuando su diferencia con la GMT es de más de 0,9 segundos. Desde 1967 se ha tenido que hacer esto 22 veces, siempre insertando nuevos segundos. Esto quiere decir que rotamos cada vez más rápido… ¿llegaremos a notar el giro de la Tierra y, como predijo Mafalda, los tiovivos se irán al garete? :) lento (En efecto, como bien dice el segundo comentario, vamos cada vez más lento, nos vamos frenando y no acelerando)

(Datos sacados de este excelente artículo de la Wikipedia)